Viernes 02/12/2016.

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Las bacterias transgénicas se comen el mercurio que contamina el pescado

  • Investigadores de Puerto Rico han descubierto que los microorganismos modificados genéticamente limpian el agua contaminada con este metal
  • Cada año, la industria química vierte 6.000 toneladas de mercurio en el medio ambiente
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  • La alta concentración de mercurio en especies de pescado azul, como el emperador, resulta tóxica.

Las bacterias transgénicas pueden limpiar las aguas contaminadas con mercurio, según una investigación de un equipo de científicos de la Universidad Interamericana de Puerto Rico. Es lo que los especialistas califican como limpieza biólogica de las zonas contaminadas con este metal, cuya presencia en el pescado puede resultar tóxica.

Cada año, la industria química y la minera vierten unas 6.000 toneladas de mercurio en el medio ambiente, contaminando el agua y el suelo, según los cálculos de Naciones Unidas. Este metal, que puede pasar a la cadena alimentaria, es muy tóxico, sobre todo en su variante de metilmercurio, para los humanos y los animales.

Una alternativa más barata

Los investigadores de la Universidad Interamericana de Puerto Rico consideran que las bacterias transgénicas, que son microorganismos modificados genéticamente en laboratorio, constituyen "una alternativa" a las costosas técnicas que se emplean en la actualidad para descontaminar las costas.

Estas bacterias son capaces de proliferar en una disolución que contenga 24 veces la dosis mortal de mercurio para las bacterias no resistentes. Además, las cepas transgénicas pueden absorber en cinco días el 80% del mercurio contenido en el líquido, según un estudio publicado en Londres por BMC Biotechnology, una revista científica consultable gratuitamente en internet.

Las bacterias Escherichia coli se volvieron resistentes a altas concentraciones de mercurio gracias a la inserción de un gen que les permite producir metalotioneína, una proteína que juega un papel de desintoxicación del organismo en los ratones.

El estudio de Puerto Rico es el primero que demuestra que esta proteína resiste al mercurio y además lo absorbe.

Reciclaje de mercurio

Las bacterias transgénicas pueden extraer el mercurio de un líquido, de modo que "a primera y principal aplicación podría ser recuperar el metal en el agua y en otros líquidos y reutilizarse en nuevas aplicaciones industriales.

La presencia de alta dosis de mercurio en las aguas es un asunto que preocupa a las autoridades ambientales, ya que en el pescado se ha detectado en ocasiones una cantidad que puede resultar perjudicial. Los médicos desaconsejan a las embarazadas el consumo de pescado azul, ya que puede causar alteraciones en el desarrollo neuronal del feto.

En España el Gobierno advirtió en 2003 en un informe que existía una concentración de mercurio muy superior a la permitida en algunas especies de pescado azul, tal y como lo publica El País.

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