Jueves 14/09/2017.

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La sonda Cassini-Huygens termina su misión, pero abre la puerta a la vida en Saturno

  • Gracias a la sonda, la NASA designó a Encélado como el mejor candidato a sitio habitable fuera de la Tierra
  • También descubrió la existencia de lagos de metal líquido y su evolución a través del cambio del clima en Titán
  • Este viernes se desintegrará al chocar con la atmósfera de la luna más grande de Saturno

Cassini-Huygens se jubila tras 20 años de servicio. La sonda espacial, que descubrió actividad geológica en las lunas de Saturno y ha generado la esperanza de encontrar vida en las zonas heladas del planeta que recibe el nombre de un dios romano, dejará de emitir este viernes alrededor del mediodía GMT. Lo hará al desintegrarse con la atmósfera de Titán, el segundo satélite más grande del sistema solar y sobre el que más datos ha proporcionado durante todo este tiempo.

“Dos generaciones de científicos han participado en la misión. La primera desarrolló la idea, mientras que la segunda la ejecutó. En total han sido 125 profesionales que han intervenido en el proyecto”, recalca Nicolás Altobelli, responsable principal de la Agencia Espacial Europea (ESA) en la misión Cassini. El ingeniero, que ha trabajado codo con codo con la NASA, explica a Te Interesa que el combustible de la sonda se agota y su último trabajo en la órbita de Saturno será evitar que se convierta en basura espacial.

Para desintegrarse alcanzará una inclinación de 15º -casi plana- al atravesar la atmósfera de Titán, a una velocidad de 30 kilómetros por segundo. No obstante, Cassini aprovechará la cercanía con la superficie de la luna helada para medir su campo magnético y gravitacional, y para comprobar si los anillos característicos de Saturno son tan viejos como el propio plantea o su formación es posterior.

La misión, operativa desde 2004, ha recopilado información de media órbita de Saturno alrededor del Sol, debido a que tarda 30 años en dar una vuelta completa al astro.

Su historia siempre estará asociada a los primeros datos sobre Titán, un enorme cuerpo formado por hielo y material rocoso de 5.150 kilómetros de diámetro en el que ha encontrado ríos de metano líquido; y Encélado, diez veces menor, cuya característica más asombrosa es la presencia de fuentes hidrotermales bajo su superficie helada.

Pero Altobelli también destaca su labor a la hora de revelar que hay pequeñas lunas de 100 kilómetros de diámetro dentro de los anillos, la existencia de una cinta de radiación (magnetosfera) entre el anillo D y las capas de la atmosféricas y la presencia de tormentas en Saturno “completamente condicionadas” por la iluminación del Sol.

Los hitos de Cassini-Huygens

El científico, sin embargo, distingue dos hitos de la sonda Cassini-Huygens por encima de los demás: el ciclo geológico de metano que se da en Titán y la actividad hidrotérmica en Encélado.

“La superficie de Titán no se podía ver por una capa gaseosa y gracias al aterrizaje en su superficie en 2005, se pudo comprobar la existencia de lagos de metal líquido y su evolución a través del cambio del clima”, manifiesta el científico principal de la ESA en esta misión. Se observaron costas y canales fluviales que se cree que han sido excavados por metano líquido, en lugar de agua, dadas las temperaturas cercanas a los -180º C.

En octubre de 2015, Cassini-Huygens también percibió una especie de géiseres de agua que emitían granos helados ricos en sal y sodio en Encélado. Asimismo, detectó dos compuestos esenciales para las formas de vida más básicas: el hidrógeno y el dióxido de carbono. La NASA entonces designó al satélite como el mejor candidato a sitio habitable fuera de la Tierra. “En 1985 se descubrió que hay vida en las zonas heladas, sin luz. Y con el descubrimiento de Cassini puede que sean los hábitats más frecuentes de la galaxia”, puntualiza Altobelli.

La NASA, copartícipe con la ESA en la misión, homenajeará los hallazgos históricos de la sonda con la retransmisión de su fin en directo. El acontecimiento podrá seguirse en su web y se espera que la señal con la Tierra se pierda hacia las 14:54 GTM, 13:54 en España.


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