Martes 06/12/2016.

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Todo a punto para la 'Misión Juno' a Júpiter, que podrá desvelar claves del origen de la Tierra

  • La sonda robot Juno viajará cinco años por el espacio hasta llegar a Júpiter.
  • Será la astronave que más se acercará a Júpiter en la historia.
  • Investigará su origen, su interior y núcleo, su atmósfera y su magnetosfera.
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  • Cuenta atrás para el comienzo de la 'Misión Juno' de la NASA

Cuenta la mitología romana que la diosa Juno fue capaz de desvelar, con sus poderes, la verdadera naturaleza de Júpiter, su esposo y a la vez hermano. El dios de dioses romano había corrido un velo de nubes sobre sí mismo para disimular sus fechorías, y su esposa fue capaz de mirar a través de esas nubes y revelar su auténtico ser.

Así será el satélite Juno con el planeta Júpiter. El más grande y el primero de los gaseosos en formarse (los otros tres son Saturno, Urano y Neptuno) contiene muchas de las claves de nuestro sistema solar y, sobre todo, los científicos están convencidos de que Júpiter puede aportar claves acerca de la formación de la Tierra. "No podemos entender el origen del sistema solar, y lo que pasó con la Tierra, sin entender cómo se formó Júpiter", afirman desde la NASA.

Y así, después de 10 años de intensos trabajos, los científicos de la NASA tienen ya casi listo a Juno, cuyo lanzamiento está previsto para el próximo 5 de agosto a bordo del cohete Atlas V 551 (uno de los más potentes con los que cuentan). Comenzará así la 'Misión Juno - Viaje a Júpiter', la primera misión que abre una nueva etapa en la NASA tras el fin de la era de los transbordadores, y que supone el primer viaje realmente ambicioso al planeta gaseoso más grande del sistema solar. Juno se aproximará a Saturno más cerca de lo que ningún satélite lo había hecho antes: orbitará a 5.000 kilómetreos de la capa de nubes de Júpiter, lo que equivale a una distancia de 0,8 cm si Júpiter fuera un balón de baloncesto.

Los objetivos de la misión son muy claros: conocer el origen de su formación, su interior y su núcleo (medir la composición y temperatura, y otras propiedades de los campos magnéticos y gravitatorios), su atmósfera (cuánta cantidad de agua hay) y su magnetosfera.

Durante los dos primeros años de misión, Juno estará en órbita alrededor del sol para cargar las baterías gracias a unos potentes paneles solares que desplegará tras su lanzamiento. En octubre de 2013 se producirá la maniobra de lanzamiento definitivo por la que saldrá de la órbita para dirigirse definitivamente a Júpiter. Es lo que se llama 'earth flyby'. Ángel Anaya, del departamento de Operaciones de la estación de seguimiento de satélites de la NASA en Robledo de Chavela (Madrid), explica en qué consiste: "El satélite vuelve a entrar en la órbita terrestre, queda atrapado por la gravedad, se maniobra en dirección a Júpiter con una velocidad de aceleración y escapa de la órbita con mayor velocidad. Es una 'maniobra asistida por la garvedad terrestre'. Se aumenta la velocidad de rotación y, al lanzarlo, sale impulsado con mayor velocidad".

La llegada al planeta se producirá en julio de 2016. Será entonces cuando Juno, cargado de instrumentos científicos, entre ellos el magnetómetro, uno de los más importantes, comience a tomar y enviar datos a la Tierra. Así permanecerá durante un año, en el que dará 33 vueltas completas al planeta, recorriendo toda su superficie.

La misión finalizará con la entrada de Juno en la atmósfera de Júpiter y su destrucción.

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