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China lanza con éxito su primer módulo para construir una estación espacial

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Lanzamiento del Tiangong-1 de China Vídeo Lanzamiento del Tiangong-1 de China

China lanzó el jueves al anochecer hacia el espacio su primer módulo de ensayo de estación orbital, en el marco de un programa destinado a dotarla de un hábitat espacial permanente hacia 2020, según imágenes difundidas por la televisión nacional.

El cohete Larga Marcha 2F, que transporta a la nave Tiangong-1 (Palacio Celeste), despegó tal como estaba previsto justo después de las 21H15 (13H15 GMT) desde la base de Jiuquan (noroeste), en el desierto de Gobi.

Tiangong-1, de una duración de vida espacial de dos años, se acoplará este año la nave no tripulada Shenzhou VIII, y luego de forma sucesiva otras dos con al menos un astronauta a bordo, la Shenzhou IX y la Shenzhou X.

La tecnología del acoplamiento espacial es compleja porque las dos naves, situadas en una misma órbita y que se mueven a unos 28.000 km/h alrededor de la Tierra, deben acercarse progresivamente antes de unirse para evitar destruirse.

Más de 170 modificaciones técnicas

En el caso de la Tiangong-1, "el lanzador se sometió a más de 170 modificaciones técnicas", declaró Cui Jijun, director del centro de lanzamiento de Jiuquan, a la agencia China Nueva.

También hubo que hacer cambios en la base de lanzamiento y en el centro informático para mejorar la respuesta a los imprevistos que puedan surgir durante una misión, añadió Cui.

Como para el primer vuelo espacial tripulado que hizo en 2003, China se halla en una fase en la que intenta recuperar tecnológicamente el tiempo perdido experimentando por sí misma las andanzas de los estadounidenses y los rusos en los años 1960.

"Los chinos utilizan sistemas de acoplamiento idénticos a los sistemas rusos" porque el programa Shenzhou se asemeja mucho a la tecnología de tipo Soyuz, explicó a la AFP Isabelle Sourbès-Verger, especialista del programa espacial chino en el Centro Nacional de Investigación Científica (CNRS) francés.

Una estación propia para 2020

Antes de construir hacia 2020 una estación orbital como la rusa Mir o la Estación Espacial Internacional (ISS) en la que una tripulación puede vivir de forma autónoma durante varios meses, China debe realizar otros ensayos una vez que el Tiangong-1 se desorbite en 2013.

"Si los chinos demuestran que tienen una capacidad de acoplamiento que funciona bien, esto los colocará en la potencial posición de poder un día aspirar a acceder a la Estación Espacial Internacional", según la investigadora francesa que no contempla sin embargo esa posibilidad para los próximos cinco años.

Para Morris Jones, un experto australiano en cuestiones espaciales, "los mayores problemas de los chinos para participar en la ISS son de orden político. Estados Unidos se opone a ello firmemente".

En espera de posibles cooperaciones internacionales, "las etapas siguientes serán Tiangong-2 y Tiangong-3, que incluirán laboratorios espaciales avanzados" y "probarán más tecnologías para una estación espacial de gran envergadura", explicó Jones.

Pekín comenzó al comienzo de los años 1990 su programa de vuelo tripulado gracias a la compra de tecnología rusa, lo que le ha permitido convertirse en el tercer país en enviar hombres al espacio después de la ex Unión Soviética y de Estados Unidos.

El pasado 1 de octubre, día de su fiesta nacional, China lanzó su segunda sonda lunar Chang'e-2. Y la primera sonda china hacia el planeta Marte será lanzada, si todo va bien, este mismo otoño por un cohete ruso.

El país no ha anunciado oficialmente su intención de enviar hombres a la Luna y no está claro que lo tenga en perspectiva cuando los estadounidenses ya han renunciado a volver a ella, explica Sourbès-Verger.

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