Lunes 24/07/2017.

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Captan la imagen más precisa de Carina, una guardería de estrellas en lo más profundo de la Vía Láctea

  • Esta incubadora de estrellas contiene las más brillantes y pesadas halladas hasta la fecha.
  • La Nebulosa de Carina es el laboratorio perfecto para el estudio del nacimiento de las estrellas.
  • La nueva imagen deja ver estrellas más débiles que hasta ahora permanecían ocultas.
  • La imagen muestra puntos negros, que se trata en realidad de nidos donde se están formando nuevas estrellas.
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  • La Nebulosa de Carina, una guardería de estrellas ESO

Es una de las imágenes más espectaculares captadas hasta la fecha por el telescopio Very Large Telescope (VLT) del Observatorio Austral Europeo (ESO). Se trata de la nebulosa de Carina, una aglomeración de gas, polvo y estrellas jóvenes que actúa como guardería estelar. Tal y como informa ESO, la nebulosa de Carina se encuentra en lo más profundo del corazón de la zona sur de la Vía Láctea, que se encuentra a unos 7.500 años luz de la Tierra, en la Constelación de Carina (La Quilla). Esta nube, formada por polvo y gas brillante, es una de las incubadoras de estrellas muy masivas más cercanas a la Tierra, y contiene algunas de las estrellas más brillantes y pesadas halladas hasta el momento.

Una de ellas, la misteriosa y altamente inestable Eta Carinae, fue, durante varios años de la década de 1840, la segunda estrella más brillante de todo el cielo. Es muy probable que, si sigue los estándares astronómicos, acabe estallando como supernova en un futuro no muy lejano. La Nebulosa de Carina es un laboratorio perfecto para los astrónomos que quieren estudiar el violento nacimiento y el inicio de la vida de las estrellas.

A pesar de que esta nebulosa ya es espectacular en imágenes obtenidas en el rango visible (eso0905), muchos de sus secretos permanecen ocultos tras densas nubes de polvo. Para penetrar ese velo, un equipo europeo de astrónomos, liderado por Thomas Preibisch (Observatorio Universitario, Munich, Alemania) ha utilizado las capacidades del Very Large Telescope de ESO junto con la cámara sensible infrarroja HAWK-I.

Para crear esta imagen, se han combinado cientos de imágenes individuales: todo para obtener el mosaico infrarrojo más detallado hasta el momento de la nebulosa, logrando una de las imágenes más espectaculares creadas con el VLT. La imagen muestra, no sólo las brillantes estrellas muy masivas, sino también cientos de miles de estrellas mucho más débiles que antes permanecían invisibles.

La propia estrella Eta Carinae aparece deslumbrante en la parte inferior izquierda de la nueva imagen. Está rodeada por nubes de gas que brillan bajo el ataque violento de la radiación ultravioleta. En la imagen también hay muchas manchas compactas de material oscuro que permanece opaco incluso en el rango infrarrojo. Se trata de los nidos cargados de polvo en los que se están formando nuevas estrellas.

A lo largo de los últimos millones de años se han formado en esta región del cielo numerosas estrellas, tanto de forma individual como en cúmulos. El brillante cúmulo de estrellas cercano a la parte central de la imagen se llama Trumpler 14. Pese a que puede observarse bien en el rango visible, en esta visión infrarroja pueden distinguirse muchas más estrellas más débiles.

Y hacia el lado izquierdo de la imagen también puede verse una pequeña concentración de estrellas, que aparece en color amarillo. Este agrupamiento fue visto por primera vez gracias a los nuevos datos obtenidos por el VLT: es completamente imposible ver estas estrellas en el rango visible. Este es tan solo uno de los nuevos objetos entre muchos revelados por primera vez en esta espectacular panorámica.

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